Πώς τα θηλαστικά κυρίευσαν τον κόσμο

0
Πώς τα θηλαστικά κυρίευσαν τον κόσμο

Η άνοδος και η βασιλεία των θηλαστικών
Στηβ Μπρουζάτ
Mariner Books, 29,99 $

Κατά τη γνώμη μου, η πιο ικανοποιητική τηλεοπτική σειρά επιστημονικού ντοκιμαντέρ που έγινε ποτέ ήταν μια βρετανική παραγωγή της δεκαετίας του 1970 που ονομάζεται Συνδέσεις. Με οικοδεσπότη τον άσεμνο ιστορικό Τζέιμς Μπερκ, φορώντας παντελόνια καμπάνα και γυαλιά χελώνας με χοντρό σκελετό, κάθε επεισόδιο αποκάλυπτε πώς μια μικρή καινοτομία από παλαιότερους ανθρώπινους πολιτισμούς οδήγησε σε άλλη και μετά σε άλλη και σε άλλη, με αποκορύφωμα την εφεύρεση κάποιου υπερμοντέρνου (για τη δεκαετία του 1970) τεχνολογία.

Το να βλέπεις αυτά τα κομμάτια του παρελθόντος να ενώνονται ήταν βαθιά ευχάριστο, αν όχι λίγο ζαλιστικό. Το παρόν είναι τόσο οικείο που αισθάνεται αναπόφευκτο. Αλλά ήταν εντυπωσιακό να βλέπουμε τον σύγχρονο πολιτισμό, ακόμη και τους σύγχρονους ανθρώπους, να αναγνωρίζουμε πώς όλα αυτά που είμαστε τώρα στην πραγματικότητα εξαρτώνται από αμέτρητες στιγμές εφεύρεσης, βελτίωσης και πειραματισμού στο βαθύ παρελθόν.

Είχα παρόμοια αντίδραση Η άνοδος και η βασιλεία των θηλαστικών, η σαρωτική ιστορία του παλαιοντολόγου Steve Brusatte για τα ζώα που έχουν, προς το παρόν, κληρονομήσει τη Γη. Προχωρώντας γενικά προς τα εμπρός στο χρόνο, το βιβλίο περιγράφει πώς η σειρά των θηλαστικών απέκτησε προοδευτικά μια σειρά από χαρακτηριστικά που έφτασαν να καθορίσουν τι είναι ένα θηλαστικό.

Μερικές από τις στιγμές της εξελικτικής εφεύρεσης που οδήγησαν σε αυτό που τώρα πιστεύουμε ως θηλαστικό είναι εξαιρετικά λεπτές. Υπάρχει η σκληρή οροφή του στόματος που δημιούργησε έναν ειδικό αεραγωγό στους πνεύμονες, επιτρέποντας στους προγόνους των θηλαστικών να τρώνε και να αναπνέουν ταυτόχρονα. Υπάρχει η αλλαγή από μια σπονδυλική στήλη που κάμπτεται από τα αριστερά προς τα δεξιά (που παράγει το κλασικά ερπετοειδές βάδισμα πλάι-πλάι) σε μια σπονδυλική στήλη που επιτρέπει την κάμψη πάνω-κάτω, η οποία τελικά επέτρεψε στα θηλαστικά να πάρουν περισσότερο οξυγόνο καθώς κινούνταν, βοηθώντας τα να τρέξουν γρηγορότερα. Και υπάρχει η ποικιλία των σχημάτων των δοντιών – κοπτήρες, κυνόδοντες, προγομφίοι και γομφίοι – που επέτρεψαν στα θηλαστικά να τρώνε πολλά είδη τροφής. Ένα ερπετό, αντίθετα, τείνει να έχει μόνο έναν τύπο δοντιού.

Ορισμένα χαρακτηριστικά των θηλαστικών είναι πολύ γνωστά: παραγωγή γάλακτος, θερμόαιμα, τρίχες. Αλλά υπάρχει μια λιγότερο γνωστή εξελικτική πρόοδος που ήταν με τον ταπεινό της τρόπο αρκετά βαθιά, «μας ξεχωρίζει από τα αμφίβια, τα ερπετά και τα πουλιά», γράφει ο Brusatte. Είναι μια άρθρωση στη γνάθο που κάνει δυνατή τη μάσηση (SN: 17/8/19, σελ. 8). Η ικανότητα μάσησης ήταν «μια σημαντική εξελικτική καμπή», γράφει. «Προκάλεσε μια αλυσίδα ντόμινο αλλαγών στη διατροφή, τη νοημοσύνη και την αναπαραγωγή των θηλαστικών».

Ο Brusatte περιγράφει επίσης μια δεύτερη μικρή, περίεργη προσαρμογή: τη μεταμόρφωση δύο οστών στη γνάθο του ερπετού, που μετανάστευσαν στο μέσο αυτί για να γίνουν δύο μέλη μιας διάσημης τριάδας, του σφυριού και του αμόνι (το τρίτο είναι ο αναβολέας). Αυτά τα οστά του μέσου αυτιού αποτελούν τη βάση για ένα ακόμη βασικό χαρακτηριστικό των θηλαστικών: την ικανότητα να ακούει ένα ευρύ φάσμα συχνοτήτων, ιδιαίτερα στον άνω καταχωρητή (SN Online: 6/12/19).

Η ιστορία της Εποχής των Θηλαστικών λέγεται συχνά ως η άλλη πλευρά του θανάτου των δεινοσαύρων. Αλλά το αρχείο απολιθωμάτων αποκαλύπτει ότι τα θηλαστικά δεν ήταν καθόλου νεοφερμένοι: Εμφανίστηκαν περίπου την ίδια εποχή με τους δεινόσαυρους, πάνω από 200 εκατομμύρια χρόνια πριν. Ακόμη και κατά την Εποχή των Δεινοσαύρων, «στις μικρότερες και κρυφές κόγχες, ήταν ήδη η Εποχή των Θηλαστικών», γράφει ο Brusatte. «Τα θηλαστικά ήταν καλύτερα από τους δεινόσαυρους που είναι μικροί».

Μέσα σε λίγες μόνο εκατοντάδες χιλιάδες χρόνια από την πρόσκρουση του αστεροειδούς που εξαφάνισε όλους τους δείνους χωρίς πτηνά πριν από περίπου 66 εκατομμύρια χρόνια, τα θηλαστικά μετακόμισαν για να καλύψουν την κενή θέση, αυξάνοντας γρήγορα πολύ, από, ας πούμε, μεγέθους ποντικιού σε μέγεθος κάστορα (SN: 12/7/19, σελ. 32). Πολύ σύντομα, έγιναν και πολύ πιο έξυπνοι. Σε μια γεωλογική αναλαμπή – λίγα 10 εκατομμύρια χρόνια – οι εγκέφαλοι των θηλαστικών έφτασαν στο μυαλό τους και μετά η Εποχή των Θηλαστικών ξεκίνησε στους αγώνες (SN: 7/5/22 & 21/5/22, σελ. 18).

Οι αφηγήσεις της παλαιοντολογίας απαιτούν συχνά την επανεστίαση του φακού μιας ιστορίας με τρόπο που μπορεί να είναι ταραχώδης, μεγέθυνση ώστε να συμπεριλάβει τους κλιματικούς κατακλυσμούς και τις μαζικές εξαφανίσεις σε ολόκληρη τη Γη και στη συνέχεια να περιγράψει τα μικροσκοπικά οστά και τα σκοτεινά είδη. Ο Brusatte, όμως, είναι ένας εύστροφος αφηγητής και έχει επιλέξει μια συναρπαστική ιστορία να πει.

Ως συγγραφέας επιστημών, συχνά βρίσκω τον εαυτό μου να εστιάζω σε μικρές προόδους, μελετώντας μικροσκοπικά νήματα. Επομένως, είναι ικανοποιητικό να καθίσετε και να θαυμάσετε την πλήρη ταπετσαρία όπως παρουσιάζεται Η άνοδος και η βασιλεία των θηλαστικών. Διαβάζοντας αυτό το βιβλίο μου θύμισε τι μου αρέσει περισσότερο σχετικά με τη γεωλογία, την παλαιοντολογία και την εξέλιξη της ζωής στη Γη: Αυτός ο πλανήτης έχει μερικές επικές ιστορίες.


Αγορά Η άνοδος και η βασιλεία των θηλαστικών από το Bookshop.org. Science News είναι συνεργάτης του Bookshop.org και θα κερδίσει προμήθεια για αγορές που πραγματοποιούνται από συνδέσμους σε αυτό το άρθρο.

Schreibe einen Kommentar